sábado, 12 de octubre de 2013

EFEMERIDES (1) : EL REGRESO DEL COMETA HALLEY EN 1759.


En  1687  Newton  habia  asegurado  que  los  cometas  debian  estar  sujetos  a  la  ley  de  la  Gravitacion  Universal  y  que  por  tanto    debian  orbitar  en  torno  al  Sol  y  aparecer  de  forma  periodica  .
Tras  estudiar  registros  historicos  ,  Edmund  Halley   hizo  la  hipotesis de  que  los  cometas  que  habian  sido  observados  en  1531 ,  1607 y  1682 debian  ser  el  mismo  objeto  que  pasaba  cada  76  años  , y  predijo  su  proxima  vista  en  1758 .
Una  gran  expectacion  precedio  el  regreso  del  cometa  ,  Halley  no  vivio  para  verlo  , pero  la  reaparicion  de  su  cometa  ( el  Halley  )  se  produjo  efectivamente  el  25  de  diciembre  de  1758  para  pasar  por  el  perihelio  en  1759 .
El  regreso  del  Halley  en  1759  constituyo  en  su  dia  un  espectacular  triunfo  , de  la  teoria  de  Newton  , aun  hoy  aquella  reaparicion  -  como  la  de  todos  los  cometas - es consideradas  como  una  de  las mas  bellas  ilustraciones  de  la  capacidad  predictiva  de  la  ciencia  .
Edmund Halley  nacio  en  1656  cerca  de  Londres  , hijo  de  un  acaudalado  comerciante  ,  se  educo  en  colegios  privados  de  Londres  y  Oxford  , para  observar  el  cielo  austral  ,  apenas  con  20  años  de  edad  ,  se  embarco  para la  isla  de  Santa  Helena  que  se  encuentra a  2.800  km  al oeste  de  la  costa  de  Angola  (  la  misma  isla  en  la  que  -  debido  a su  inaccesibilidad - estaria  prisionero  Napoleon  Bonaparte  muchos  años  despues  .
Halley  fue  el  primer  astronomo que  observo  el  cielo  del  sur  ,  por  lo  que  merecio  que  Flamsteed  se  refiriese  a  el  como  el  Tycho  del  sur  , en  efecto  ,  el  objetivo  de  Halley  era completar  en  el  hemisferio  sur  el  catalogo  ,  que  el  gran  observador  danes  Tycho  Brahe  , habia  confeccionado  en  el  norte  , en  1678  ,  poco  despues  de  su  regreso  a  Londres  ,  entro  en  la  Real  Society ,  en  1704  gano  una  plaza  de  catedratico  de Geometria  en  Oxford .
Halley  es  unos  de  los  mayores  astronomos  de  los  siglos  XVII  y  XVIII ,  desarrollo  un  metodo  para  estimar  con  precision  la  distancia  de  la  Tierra  al  Sol  utilizando  los  transitos  de  Venus ,  identifico  el  movimiento  propio  de  varias  estrellas e  impulso  la  medida  de  su  paralaje  ,.
Tambien  coffecciono  el  primer  mapa  geomagnetico  del  globo , en  1720  sucedio  a  John  Flamsteed en  la  direccion  de  Greenwich donde  permanecio  hasta su  muerte  -en  1742- a  los  86  años  de  edad  , aunque  Halley  era  14  años  mayor  que  Newton  ,  ambos  hombres  mantuvieron  una  gran  amistad  durantes  muchos  años  .
En  la  decada de  1680  , Halley  persuadio  (  y  ayudo  monetariamente  ) a  su  amigo  para  que  publicase  los Principia , por  lo  tanto  Halley  estaba  muy  al  corriente  de  las  predicciones  de  la  teoria  de  la  Gravitacion  sobre  las  orbitas  de  los  cometas  que  debian  hacerlos  visitar  el  entorno  solar  de  manera  periodica  .
Halley  se  dedico  a  buscar  posibles  candidatos  historicos  de  lo  que  pùdiese  espera  su  regreso   ,  en  1682  habia  pasado  un  cometa  brillante con  orbita  retrograda  (  de  sentido  retrogrado  a  las  de  los  planetas  ) que  parecia muy  similar  a  los  cometas  de  1607 y  1531 ,  ciertamente  los  dos  intervalos  que  mediaban   entre  los  tres  cometas  no  eran  identicos  , ,  pero  esto  podia deberse  a  las  perturbaciones  que  los  planetas  debian  causar  sobre  la  orbita  del  cometa .
 Halley  comunico  a Nepton  ,  su  sospecha  de    que  los  cometas  1531, 1607  y  1782 eran  el  mismo  objeto y predijo  que  este  cometa  reaparecia  a  mediados  a finales  de  1758  o  principios  de  1749 .
Halley   murio  en  1742  y  no  pudo  asistir  a los  eventos  de  1759 , segun  se  aproximaba  la  fecha  , la  expectacion crecia  , y no  faltaban  predicciones  catastroficas  que  auguraban la  colision  del  cometa  con  la  Tierra  .
En  Paris  el  astronomo  Alexis  Clairaut  ( 1713-1765) refino  los  calculos  de  Halley  y  predijo  que  el  cometa pasaria  por  su  perihelio  en  abril  de  1759 , un  granjero  aleman  fue  el  primero  en  observar  el  regreso  del  cometa  el  25  de  diciembre  de  1758  ,  el  astronomo  frances  Charles  Messier  ( 1730-1817 ) lo  comenzo  a observar  de  manera  profesional  unos  dias  mas  tarde ,  el  cometa  tras mostrarse  en  todo  su  esplendor  ,  paso  por  su  perihelio  en  marzo  de  1759  y emprendio  el  camino  de  vuelta .
 Su  orbita  retrograda era  la  misma  que  las  de  los  cometas  de  1531 , 1607  y  1682  , claramente  se  trataba  de  un  mismo  objeto  ,  un  unico  cometa :  el  cometa  Halley  . El  esperado  regreso  del  cometa  Halley en  1759  ,  constituyo  un  nuevo  y  espectacular  triunfo  de  las  teorias  de  Newton  ,  aun  hoy  ,  aquel  regreso  del  Halley  -  al  igual  que  los  regresos  que  se  predicen  para  mucho  cometas  - sigue  constituyendo  una bella  ilustracion  de  la  capacidad  predictiva  de  la  ciencia  .

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